Column: Sterke merken gaan teloor

Door: Eric Sieverts

Veertig jaar geleden was ik druk met mijn onderzoek naar roosterfouten in silicium. Rond de meetopstelling stonden nogal wat kastjes en apparaten van Hewlett Packard. Dure, maar zeer betrouwbare spanningsbronnen, hoogfrequent oscillatoren en oscilloscopen. HP had toen een internationale, innovatieve, maar qua omvang wat beperkte markt. De afgelopen jaren stond op mijn bureau, op mijn beide werkplekken, weer een kastje van HP, nu PC genaamd. Misschien iets minder betrouwbaar, maar in elk geval aanzienlijk goedkoper dan welk van die vroegere kastjes ook. En daarmee een onvergelijkbaar veel grotere markt bedienend. Maar nog altijd hardware, echte apparaten. Tien jaar geleden waren we in Utrecht op zoek naar nieuwe zoekmachinesoftware voor Omega, het Webscale Discovery-systeem dat we gebouwd hadden (al noemde niemand dat toen nog zo). Daarvoor kwamen we terecht bij Autonomy. Dure maar zeer betrouwbare software. Want – volgens de folders – gebruikmakend van een combinatie van Bayesiaanse waarschijnlijkheidsrekening én de informatietheorie van Shannon. Dat moest wel goed zijn. Bovendien bij allerlei grote bedrijven in gebruik voor enterprise search. Een week na onze beslissing Autonomy te kiezen, werd ook nog bekend dat ze de andere marktleider, het Amerikaanse Verity, hadden overgenomen. De oprichter en directeur van Autonomy, Mike Lynch, werd dan ook het paradepaardje van de Britse innovatieve industrie. Voor InformatieProfessional reden zich door Autonomy’s PR-afdeling te laten verleiden om Mike Lynch, op doorreis via Schiphol, door mij te laten interviewen (december 2006).

Eén jaar geleden was een nieuwe HP-directeur ineens niet meer tevreden met zijn positionering als apparatenbouwer. Software leek lucratiever dan hardware. En dan vooral enterprise-software. Tot veler verbazing werd voor 10 miljard dollar Autonomy overgenomen. Tot Brits verdriet dat zijn paradepaardje kwijtraakte, maar Mike Lynch kon nu zeker gaan rentenieren. Als Autonomy-gebruiker kreeg ik in Utrecht ineens mailtjes van HP in plaats van de luxe uitnodigingen van Autonomy. Maar levert ‘betrouwbaar x betrouwbaar’ weer ‘betrouwbaar’ op? Dat het zakenleven geen wiskunde is, bleek enkele weken geleden, toen plotseling bekend werd dat HP een recordverlies had geleden en dat dat door Autonomy kwam. ReadWriteWeb-blog kopte: ‘Autonomy’s Irregularities Give HP An $8.8B Headache’. Want zaken rond Autonomy schenen bij de verkoop veel rooskleuriger te zijn voorgesteld dan ze werkelijk waren. Wederom uit RWW’s blog: ‘… that some former members of Autonomy’s management team used accounting improprieties, misrepresentations and disclosure failures to inflate the underlying financial metrics of the company, prior to Autonomy’s acquisition by HP’.

Oeps, dat klonk fors. Had ik zes jaar geleden op Schiphol eigenlijk met een zwendelaar zitten praten? Had ik me zowel bij de UB Utrecht als bij InformatieProfessional door mooie marketingpraatjes laten inpakken? Voorlopig denk ik dat Autonomy’s oude klanten zich vooral zorgen maken hoe het verder gaat met een product waar ze tevreden over waren; met die technologie was niets mis.

Eric Sieverts is redacteur van InformatieProfessional en freelance docent en adviseur.

Deze bijdrage komt uit IP nr. 12 / 2012. Het gehele nummer kun je hier lezen

Geef een reactie

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Verplichte velden zijn gemarkeerd met *